Le 13 décembre 1048 est décédé le mathématicien, physicien, philosophe, astrologue, historien, astronome et voyageur persan. Retour sur le parcours de celui qui a beaucoup apporté dans les domaines de mathématiques, de la philosophie, dans la médecine et dans les sciences.

 

Un savant

Afzal Muhammad ibn Ahmad Adû al-Birûni est né en septembre 973 au Khwarezm, en actuel Ouzbékistan. Après avoir étudié longuement les mathématiques et l’astronomie, il a le privilège de travailler avec le grand philosophe et médecin Avicenne mais aussi avec l’historien et philosophe Miskawayah.

Plus tard, il participe aux campagnes organisées par Mahmûd de Ghaznî en Inde. Il profite du voyage pour apprendre la langue, la culture et l’histoire du pays et les relater ensuite dans ses livres : Etude des idées de l’Inde, qu’elles soient conformes à la raison ou rejetées par celle-ci (Indica) et Histoire de l’Inde (Kitab fi Tahqiq ma li’l-Hind). Il y étudie également les sciences transmises par les grecs (principalement les nombres irrationnels) avant d’exporter dans le monde arabe le système décimal indien dont notamment le nombre zéro.

 

Un maître

Dans le domaine des mathématiques, al-Birûni a apporté ses contributions dans l’arithmétique théorique et pratique, l’analyse combinatoire, la règle de trois, la géométrie, les théorèmes d’Archimède, la trisection de l’angle et la théorie des rapports. Mais il est surtout connu pour ses travaux dans le domaine de la trigonométrie qui lui permettent de calculer le rayon et la circonférence de la terre avant d’en déduire qu’elle est ronde.

Entre 1030 et 1036, al-Birûni regroupe ses connaissances en astronomie, en géographie et en ingénierie dans le Qanum al-Mashudi qu’il dédie au fils du sultan Mahmoud de Ghanzi, Mas’ud Ier. Par ailleurs, il propose des questions-réponses sur les mathématiques et l’astronomie dans Comprendre l’astrologie et apporte des précisions en matière de géologie dans Gemmes.

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